Экспресс-тесты на ВИЧ-инфекцию по своей функциональности соответствуют скрининговым тестам, т.е. их реактивный результат должен быть подтвержден с помощью анализа вестерн-блот. Эти тесты дают быстрый результат и просты в использовании, для их выполнения и оценки результатов не требуется применение специальных приборов, поэтому экспресс-тесты могут применяться непосредственно «на месте оказания помощи».

В качестве материала для исследования, наряду с плазмой и сывороткой крови, может использоваться также цельная или капиллярная кровь (из пальца или мочки уха), которая не требует центрифугирования. Некоторые тест-системы позволяют использовать мочу или транссудат слизистой оболочки ротовой полости. При применении других материалов, кроме сыворотки или плазмы крови, чувствительность экспресс-тестов снижается (Pavie 2010). Тест показывает результат уже через 15-30 минут.

Чаще всего в основе действия экспресс-теста лежит иммунохроматографический метод анализа. Наряду с этим, применяются и другие методы, такие как агглютинация частиц или иммунофильтрация (Branson 2003, Greenwald 2006).

Экспресс-тесты имеют маркировку CE и изготавливаются в соответствии с нормативом EG 98/79/EC для диагностикумов in vitro, они считаются надежными и показали высокую чувствительность и специфичность в ходе исследований (Huppert 2010).

Тем не менее, при использовании данного теста существуют ограничения, касающиеся диагностики ВИЧ-инфекции до сероконверсии, поскольку почти все имеющиеся экспресс-тесты позволяют определять только антитела к ВИЧ, но не антиген p24 (как и устаревший тест на ВИЧ 3-его поколения).

С 2009 года сертифицирован экспресс-тест 4-ого поколения (Determine HIV-1/2 Ag/Ab Combo, Alere), который позволяет не только выявлять антитела к ВИЧ и антиген p24, но и проводить дифференциальную диагностику. Несмотря на видимое превосходство данного экспресс-теста над экспресс-тестом 3-его поколения (Chetty 2012), результаты нескольких исследований свидетельствуют о недостаточной чувствительности данного метода при острой ВИЧ-инфекции (Kilembe 2012, Brauer 2013). В исследовании по сравнительной оценке данного метода и стандартного анализа на ВИЧ было установлено, что при использовании нового метода анализа около одной трети образцов, полученных от пациентов с острой ВИЧ-инфекцией, были интерпретированы как ложноотрицательные, а реактивность в течение первой недели была ниже, чем при использовании эталонного метода анализа (Mohrmann 2009). Таким образом, экспресс-тесты должны использоваться только для первичной ориентировочной оценки. По-видимому, они не подходят для подтверждения или исключения острой инфекции. Результат экспресс-теста должен быть подтвержден при первой же возможности в ходе рутинного лабораторного исследования с использованием стандартного анализа на ВИЧ.

Экспресс-тесты особенно подходят для ситуаций, когда результат теста влечет за собой непосредственные последствия. К примеру, это относится к таким ситуациям, как экстренные операции или травма иглой, содержащей биологический материал. Также выполнение экспресс-теста может быть целесообразным у беременных женщин с неизвестным ВИЧ-статусом на момент родов. В экстренных ситуациях следует сначала связаться с лабораторией, чтобы предупредить о необходимости быстрого получения результата о наличии ВИЧ-инфекции. В отдельных случаях может быть дополнительно выполнен традиционный тест на ВИЧ, результат которого может быть получен в течение одного часа после забора биологического образца. Применение экспресс-тестов также целесообразно в странах, характеризующихся недостаточно развитой медицинской инфраструктурой (UNAIDS/ВОЗ 2009), а также в качестве низкопороговых тестов, применяемых для обследования лиц, для которых недоступно стандартное обследование на ВИЧ.